Ministero dei beni e delle attività culturali e del turismo

Area archeologica e Basilica Patriarcale di Aquileia

Illustrazione Elena Prette

Valori UNESCO – Outstanding Universal Values

Il Sito di Aquileia, che consta della Basilica Patriarcale e dell’area archeologica, reca i simboli culturali ed architettonici di un’epoca che ha plasmato il mondo mediterraneo ed europeo. Dalla Romanità alla Cristianità altomedievale, tutt’ora c’è una parte ancora nascosta di eccezionale valore archeologico che gli scavi vanno a poco a poco restituendoci.

► Da colonia a municipium: l’ascesa di una città romana fra le maggiori dell’Impero

Sorta sul sito di un insediamento di ascendenza venetica, cioè protoveneta, Aquileia fu fondata dai Romani nel 181 a.C. A quell’epoca venne concepita come avamposto difensivo, colonia latina in territorio veneto, baluardo ai confini nord-orientali dell’Impero. Nacque così quello che negli anni divenne uno dei principali centri urbani, fiorente in ogni aspetto della vita cittadina, eretto nel 90 a.C. al rango di municipium: i suoi abitanti ottennero i pieni diritti di cittadini romani. Nel IV secolo Aquileia ebbe il suo massimo splendore, con la realizzazione di grandiosi edifici pubblici (circo, terme, ecc.) e la costruzione, per volere del vescovo Teodoro, della chiesa paleocristiana da cui trarrà più tardi il suo sviluppo il complesso Patriarcale.

► La Basilica di Aquileia come straordinario esempio di stratificazione architettonica

Di non semplice datazione per via delle opere di costruzione e ricostruzione seguitesi attraverso i secoli, la Basilica sorge dove un tempo si trovava una casa romana. Su queste preesistenze, sorse il complesso ecclesiastico. Il nucleo originario paleocristiano della chiesa teodoriana, così detta perché sorta ai tempi del vescovo Teodoro, venne costruito tra il 314 e il 320 circa; copriva una superficie di circa 750 metri quadrati con pianta ad U: le due aule (Aula Nord e Aula Sud) parallele erano collegate da una terza trasversale pavimentata a cocciopesto. La pavimentazione a mosaico delle prime due aule costituisce una delle testimonianze più notevoli delle opere musive di età paleocristiana, e la struttura a forma rettangolare e senza abside è unica nel suo genere e tipica di Aquileia. Intorno alla metà del IV secolo il complesso fu notevolmente ampliato, assumendo all’inizio del V secolo la fisionomia di due basiliche affiancate, con quadriportico dinnanzi quella settentrionale e battistero esterno in asse con quella meridionale (corrispondente all’attuale). Ma la storia della città di Aquileia è spezzata in due dal passaggio devastante del popolo unno e del suo capo Attila, nel funesto anno 452. Da tale evento drastico si delineano un prima dell’antico splendore imperiale, e un dopo caratterizzato, a seguito del crollo di quel prestigio, da lenta rinascita e ricostruzione verso il secolo IX. La basilica meridionale sopravvisse e fu ristrutturata per volere del patriarca Massenzio, col fondamentale supporto finanziario di Carlo Magno. Una nuova fase di profondo rifacimento si deve al Patriarca Poppone (morto nel 1045), che riconsacrò la basilica nel 1031, dotandone l’abside di uno splendido ciclo di affreschi e costruì la torre campanaria, alta oggi 73 metri.

► Eccezionali testimonianze romane vengono alla luce

La prosperità e la potenza della città di Aquileia in epoca romana sono documentate dai lavori di scavo: case, infrastrutture idrauliche, luoghi dedicati al culto, al commercio e alla vita civica. Il porto fluviale risale al I secolo d.C. e costituiva un imponente sistema che dimostra il ruolo chiave di Aquileia come crocevia commerciale tra il Mediterraneo e l’Europa. Anche il foro romano, scavato negli anni Trenta e oggetto di un intervento di ricomposizione delle colonne nel 1935, è fra i tesori archeologici del sito e risale sempre al I secolo. Vi è poi un piccolo tratto di necropoli utilizzata tra I e IV secolo. Da questa loro sede originaria, alcuni materiali riscoperti sono stati trasferiti presso le sale del Museo Archeologico, tra i più importanti e interessanti per l’Antichità in Italia.

Per saperne di più

► The mosaic flooring of the southern Hall: the announcement of the new religion

The southern Hall hosts the representation of Jonah’s story, told in scenes where he is swallowed by the sea monster, lands on the beach and rests. The exceptional mosaic is populated by animals with a symbolic meaning, including fish, a sheep, a deer and an antelope.   Among them, the very famous panel of the fight between the cock and the turtle: the cock, which represents Christian orthodoxy, the morning and salvation Gospel, defeats the turtle, which is the symbol of heresies, since the ancients believed it was a creature from the darkness of the earth and the depth of the underworld.

►Mysterious meanings and interpretations of the mosaics of the northern Hall

The first mosaics of the stage of the Basilica attributed to Theodore were discovered in 1893 and, since then, studies aimed at solving the mysterious charm of the representations of the northern Hall have never ended. It is possible to admire wonderful mosaics representing different animals (especially birds, but also the hippogriff) in strange positions (a lobster on a tree) or with particular objects (the he-goat with the horn and the crosier) rich in symbolic meanings related to the truths of faith, Christian virtues, eternal life and Heaven. Other mosaics can be seen around the bell tower foundations (the Ram, the fight between the Cock and the Turtle, the rabbit), while a mosaic with a six-pointed star pattern belonged to a room adjacent to the hall. According to some recent studies, the aforementioned representations may be related to an ancient religious gnostic text in Coptic, Pistis Sophia (The Faith of Wisdom, 2nd century AD). , Indeed, the planetary series represented can be found only in that gnostic Gospel.

► The name

According to some studies, the name Aquileia could be of Venetic origin and related to the river Akylis-Aquilis (“river of dark water”), probably corresponding to the Natisone, on the banks of which the Romans founded the town.

►Amber, jewellery, glassware: crafts in the Roman age

Collections of wonderful glassware, golden pieces of jewellery and amber items were brought to light in the archeologic area of Aquileia. The manufacturing refinement and the preciousness of the artefacts are a testimony of the importance of the Aquileia emporium and the magnitude of the radius of influence and attraction of its trading and commercial networks.

Glossario

Patriarchal, “of the Patriarchate”, referred to a diocese founded by an evangelist or an exponent of the apostolic group. Tradition has it that the church of Aquileia was established by the apostle Mark; in the Middle Ages, the diocese of Aquileia was the largest in Europe.

In a general sense, a “patriarch” is the founder of a family, the authoritative “father” of a community.

Municipium, Latin term, ‘municipality’ in English, states the recognition of a town as a Roman centre, with the consequent inclusion of its citizens into the ius romanum (Roman law). A town converted into a Roman municipality used to adopt by-laws and be given an administrative territory.

Cocciopesto, waterproof covering consisting of fragments of broken bricks and tiles and fine mortar.

Domus ecclesiae, from Latin, “church house” or also “assembly house”. This term was used for private buildings adjusted to the needs of the Christian cult, where the first believers used to meet, before the Edict of Constantine of 313 granted religion freedom to Christianity.

Orthodoxy, in general, it means “the right belief”, i.e., the right profession of faith. It is opposed to “heresy”, i.e. a doctrine that goes against the officially established creed and is a deformation or corruption of the latter.

Coptic, the last evolutionary step of the Egyptian language.

Gnostic, related to the Gnostic theology, according to which the universe is dominated by an ineffable, infinite and inaccessible god, from which everything emanates.

Iscrizione Unesco

1998, Kyoto, Japan, 22nd session of the Committee

Cultural Site

Ancient Age, Middle Ages

North East Italy. Friuli Venezia Giulia Region. Province of Udine

Non categorizzato, Siti Culturali, aree archeologiche, età antica, italia nord-orientale, medioevo, singoli monumenti

Il sito per immaginiicona-gallery


Protagonisti

► Attila

Attila (406 – 453)

His name means “little father” in the Gothic language and he was the last and most famous and powerful sovereign of the Huns.  Attila invaded and sacked Aquileia on 18 July 452, taking advantage of the accidental collapse of a wall of the fortification. Two legends connect Aquileia with the figure of Attila. The first one relates to the accidental episode that allowed the Hunnish troops to enter the town: it is said that Attila had a premonitory dream that showed him the access. The second legend tells about a puteum aureo (golden well) where the richest and most precious treasures of Aquileia were hidden to save as much as possible from the sack when, in a state of extreme emergency, the town was under siege. This is a legend that, in different versions, belongs to several towns in Northern Italy that shared Aquileia’s lot during the barbarian invasions. The detail related to Aquileia’s version is of particular interest: Aquileia’s treasure was supposed to include the mythical Holy Grail (the goblet from which Jesus drank at the Last Supper and in which his blood was collected after his crucifixion).

► Theodore of Aquileia

Theodore of Aquileia, Bishop of Aquileia from 308 to 319. After the Edict of Milan (313), Theodore was the Bishop of Aquileia and took part in the Council of Arles in 314. The circumstances in which he operated were those of the first, powerful and official expansion of Christianity: after the famous Edict (which permitted the Christian worship in public and, thus, removed the veto on a practice already spread all over the Empire), the church of Aquileia became particularly important and played a key role in the open spreading of Christianity in North-Eastern Italy and Balkan-Danubian Europe.

► Paolino of Aquileia

Paolino of Aquileia (Premariacco, 750 circa – Cividale, 11 january 802)

Patriarch of Aquileia (who resided in Cividale del Friuli) from 787 to 802. He is venerated as a saint by the Catholic Church and commemorated on 11 January. He made significant changes in his diocese with liturgical reforms, as shown by the minutes of the Council of Cividale of 796.

► Poppone

Poppone, Patriarch of Aquileia from 1019 to his death (1045). He consecrated the restored Basilica in 1031 and built the still existing bell tower in the successive years.